How Cuba Became Ecological

How Cuba Became Ecological

By Richard Levins

As environmental problems continue to worsen despite intensive research and rhetoric, how did a poor third world country besieged by a hostile neighbor come to embark on an ecological development project that combines sustainability, equity and quality of life in its objectives? ?

The question I will try to answer is, how did Cuba achieve it?

As environmental problems continue to worsen despite intensive research and rhetoric, how did a poor third world country besieged by a hostile neighbor come to embark on an ecological development project that combines sustainability, equity and quality of life in its objectives? ? How did you achieve a commitment to a program that integrates protected areas, ecological and organic agriculture, public health levels lower only than those of the Scandinavian countries, environmental education, health coverage, urban and economic planning with environmental protection and coincide with the main treaties on the planet's environment?

Although the commitment to agroecology and ecological development is relatively new, it is not, as is often falsified, an impromptu emergency response to the Special Period, the economic crisis brought on by the collapse in Cuba's trade relations with the Soviet Union and the hardening of America's war economy. In fact, it has its roots in the complex history of the science of a colony, anti-imperialism, the birth of a community of self-conscious environmentalists and the transformations of Cuban society since 1959.

Specialists from different disciplines tend to use different systems of analysis, different levels of study to explain the observed processes. Historians often trace the steps taken by literacy campaigns and botanical garden projects through the current national environmental plan. Sociologists have been able to point out the institutional organizations, the role of the UN, the ministries, the research institutions and the NGOs analyzed and studied. Political analysts have focused on the legal system and when and how particular decisions were made or by preparing one-time events, the right person in the right place at the right time to carry out a certain ecological commitment. Intellectual historians have shown the unfolding and depth of environmental awareness and concern, pesticide conflicts and philosophical work and their almost inevitable results. Economists have developed the Special Period and shown how the urgency of the shortage forced a rethink of agricultural and industrial strategy.

As a Marxist, I see in all these approaches different modes of abstraction applied to the same complex reality of many levels, the set that is the complete explanation. So I will try to place all these different descriptions and interpretations in the context of a developing Cuban socialism. A complex, detailed explanation of a phenomenon is not the antithesis of theory or generalization. Rather, it demands a theory of complexity and process.

My main interest is not a description of the situation of the environment in Cuba or a catalog of successes and errors but rather the evolutionary trajectory of Cuban society in its relationship with the rest of nature. My thesis is that each type of society develops its own relationships with its environment and that an ecological alternative for development is at least latent in the socialist process, as equitable as it is participatory. Despite all the ups and downs, fluctuations and conflicts this increasingly appears as a central feature. When this is not the case, when this process is aborted, as it happened in the Soviet Union and Eastern Europe, this interruption was a symptom of the disintegration of the European socialist project.

I will start with Cuban science in general, then environmental science and policy, and finally with agriculture as a concrete case.


José Martí's modernist appreciation of learning was coupled with the traditional socialist appreciation of science to encourage young revolutionaries to give a higher priority to science from the early days of the revolution. The classic socialist vision was that scientific knowledge had been extracted from the wealth created by the workers but being monopolized by the rich to use it for their own benefit and build instruments of power. Thus, the recapture of scientific knowledge by people was a vitally important common goal throughout the world and any scientific knowledge learned was considered a victory. Furthermore, the scientific literature was seen as a liberation from obscurantism and religious intolerance. Scientific news or debates frequently appeared in socialist and communist publications. Public seminars in England, the United States, and Russia contributed to this goal. My own grandfather, who was a third-year graduate, believed that all socialist workers should have minimal knowledge of cosmology, history and evolution. In prerevolutionary Cuba, the readers of the tobacco factories were hired by the workers to read from world classics to scientific literature while they worked.

Thus, it was natural for Cuban revolutionaries to look at science in economic development and as part of the culture necessary to be a free person. In 1960, Fidel Castro was invited to speak about the Cuban Speleology Society [1]. In that talk he proposed that "the future of our country will be the future of men of science." (In her 2002 book, Silvia Martínez corrects sexism and paraphrases it as "men and women of science").

The preconditions for today's modern Cuban science were supplied in its first years of revolution by literacy campaigns, beginning the battle in the sixth grade. The enemies of the revolution understood the meaning of education, and the CIA supported counterrevolutionary gangs that assassinated two young literacy workers, Conrado Benítez García and Manuel Ascunde Doménech. But the country has reached its full literacy and has continued to extend mass education to secondary and increasing it to higher education levels, with university centers in each municipality and special programs for the elderly, people who dropped out of school, the disabled and unemployed in the sugar industry. . Now Cuba, with only 2% of the population of Latin America, has 11% of its scientists, a good part of them women.

More than 1.3% of the population works in science, a level comparable to that of most developed countries. There are more than 100 major research centers as well as sections of different institutions dedicated to study in various fields. Physicists alone have 40 laboratory centers each with 500 researchers occupied in solid state and nuclear physics, optics, geophysics and space, mathematical physics and medical physics (Castro Diaz-Balart, 2004). There are around 80 centers doing research in social science, studying fields such as marginality, social dysfunction, gender and racial issues, inequalities that emerged long ago and are current. Cuban science has occupied an important place in the areas of public health and medicine, agriculture, electronics, and pedagogy. Table 1 shows some of the great achievements of Cuban science.

Table 1
Some of the most important achievements of Cuban Science and Technology.

271 new drugs
24 diagnostic systems
SUMA (Ultramicroanalytical HIV Detection System)
Production of 90% of the necessary medicines.
Melagenin (84% effective against vitiligo)
Meningococcus B vaccine
Hepatitis B Vaccine
Haemphilus influenzae vaccine
Treatment for severe factor burns
HB3 monoclonal antibody for epithelial tumors, especially of the head and
Anti-cholesterol PPG agent
Anti-retroviral drugs against AIDS
Control of HIV / AIDS at a risk factor of 0.03% through detection, quarantine, treatment and education
Infant mortality around 6.5 per thousand live births (together
with Canada, the best in the Hemisphere)
Eradication of childhood polio, malaria and AIDS
Integrated program for the treatment of Retinose pigmentosa
Neuro-rehabilitation center
Orthopedics: development of external fixators
Psychiatry: emphasizing the importance of the outpatient, occupational therapy, and community integration
100% HIV free blood bank
Production of sanitary seeds (vitroplants)
Derivatives of sugarcane for refrigerants, medicines and energy and paper production
Biological methods of maintenance and improvement of soil fertility
Biological control systems for pests by parasite release
Reforestation and protected areas

For any third world country problems arise, how can science be done that is at the same time international in the sense of being connected to the advances of the world scientific community and yet having as a priority the needs of its society? How do you do on a low budget? In Cuba this amounts to about 10,000 pesos per scientist. The exchange rate is normally 26 pesos per dollar, but this is a fairly low estimate of its real value within the island.
In the US the sum per scientist is about $ 200,000.

The scarcity of resources imposes a strict prioritization of each need. This produces a manifest inequality of availability.

Anyone who needs kidney dialysis receives it, but the reagents are often not available for chemistry student labs. For example, during the preparation of this text, a group of my colleagues who study the development of the reproduction of the Havana mosquito have not been able to measure the temperature of the water regularly because they do not have a sufficient number of thermometers.

Cuban science advances where the best science in the world does, but it also has its own characteristics. First, this is completely public. With the recent program to establish university centers in each of the 149 municipalities and make all of them "micro-university" teaching centers, research is now more widespread than ever.

Public ownership makes it possible to plan science, incorporate it into national projects, and enables administrative liaisons for the recruitment and training of scientific researchers. The mass literacy campaigns of 1960 expanded the potential number of scientists while the struggles for women's equality and against racism opened new avenues for work. Today, women occupy 52% of scientific personnel, a good part of which consists of positions of responsibility. Among the people I have worked with are the Minister of Science, Technology and the Environment, who is a woman. The Dean of the Faculty of Mathematics of the University of Havana is also a woman. So are the director of the Fruit Research Institute, the head of the Animal and Plant Protection Center, the plant pathology laboratory, the Center for Mathematics and Cybernetics Applied to Medicine, the Carlos Finlay Institute and two of the four heads of the Institute of Ecology and Systematics. A growing number of scientists are Afro-Cuban. Education is totally free. The study is considered a fruitful endeavor, the task of producing a qualified and well-trained citizen is above all an important investment for the future. Therefore there are no financial obstacles to studying.

When the British Marxist J.D. Bernal first proposed the need to plan and collectivize scientific work in 1930, (Bernal, 1939) the idea was received with great mockery and hostility. It was denounced as a totalitarian repression of freedom, of individual science. But now scientific strategies are part admitted by any government in the world.

Scientific planning presents a great contradiction: how do you plan something that you still don't know? We can assess the needs of society and set priorities. But surprise is inevitable in science and therefore it is necessary to enable the continuation of new ways that by themselves show the duration of the plan. But how do you differentiate the unexpected from what should happen? Provoking the emergence of new directions and innovations is not, however, the consensus of the scientific community, but rather the initiative of a small group of people. On the other side of the scale, agreement on priorities represents the consensus of the leaders of science, those who have created the field of work the way it is, and therefore who are commonly less critical of its direction. This requires very flexible planning with degrees of freedom that allow us to change course from our initial scheme.

Cuban scientific planning presents general objectives. At the national level, some of them are proposed by areas of preference.
The provincial governments have theirs as well as the different Ministries and Institutions. The institutions individually take part in the projects that fall within their competences, and it is there that workers obtain a degree of freedom to carry out their own work wherever resources allow. The projects that come from above have arrived there at the initiative of their researchers, such that the planning process goes up or down a number of times in the formal structure before being adopted. There are frequent advances during a scientific investigation, including discussions with co-workers and with the public that will be affected in such a way that the investigation is a collective process even greater than that suggested by the interdisciplinary team.

In 2001, 3,093 formal research results were presented, of which 403 came from national programs, 1,584 from ministries and representatives of society, and 1,077 from territorial authorities. On a non-professional basis, the National Association of Innovators and Rationalizers (ANIR) presents some tens of thousands of innovations a year. The massive participation in innovation (ANIR) has more than half a million members, of which some one hundred thousand solutions to technical problems fundamentally have come to light. This experience refutes the idea that in the absence of opportunities to enrich itself with inventions, innovation would stagnate. Groups of computer hobbyists, botany or other fields complement professional research.

The public nature of science makes it an open science. There is no hidden information for proprietary reasons. Inventors can be rewarded financially for their innovation, but have no authority to suppress or restrict the use of it. There is little unnecessary repetition of effort on the part of the competent entities. This makes it possible for Cuban scientists to collaborate across institutional boundaries. The development in recent years of the synthetic vaccine against Hemophilus influenzae involved the work of many research centers in biochemistry, immunology and industrial and clinical application for this innovation project. The National Biodiversity Study was prepared through the collaboration of the Ministry of Science, Technology and Environment (CITMA), the Ministry of Higher Education, the Ministry of Agriculture, the Ministry of Public Health, the Ministry of Economy and Planning and a large number of of institutes within them. The same can be said of the National Atlas and other great works that have required extensive collaboration. In the absence of obscene competition for patents, Cuba has the ability to stop and look at possible unexpected consequences of an investigation. Cubans have been working with genetically modified organisms for more than 17 years, but they have not brought to light any variety of GMO plants [2] because they continue to study their possible environmental risks. (Borroto, 2004)

A major obstacle to seriously evaluating research and administration in the US is that the annual report from grant holders and their sponsoring agencies is a mix of actual results and self-hype, one more step to consolidate that the difficulties are of little importance. The sheer scale of many of the projects makes it impossible for them to be replicated or for many international examiners to really know them well enough to make a critical appraisal. CITMA is able to more objectively appreciate the state of the environment and note faults. In January 1997, CITMA convened a workshop on the environment as the "Rio + 5" national consultation body to assess Cuban compliance with the agreements. The invitations were extended to various ministries, agencies, NGOs and nearby provincial delegations. The participants considered each of the categories discussed in Agenda 21 and also some of their own additions. For each problem area they described the achievements and also the main difficulties. For example, in the agriculture section, the list of achievements includes the plant disease prediction system, the establishment of centers for the reproduction of natural enemies of pests and diseases, and the increase in the number of polycultures. Among the deficiencies mentioned is the insufficient and unstable auxiliary work, the lack of environmental impact studies of the new production systems, and especially interesting "the existence of various levels of opinion on the practice of sustainable agriculture is only a consequence of the period special destined to disappear when the present limitations make it (possible) and the high use of fertilizers, pesticides, mechanization, etc. can be reduced "

The National Environmental Strategy recently evaluated the experience (after 1997). After listing hits, they report that:
"Parallel to these achievements there have been errors and deficiencies, fundamentally due to insufficient awareness, knowledge and environmental education, the lack of a greater demand in management, the limited introduction and generalization of the results of science and technology, the still insufficient incorporation of the environmental dimension in development policies, plans and programs and the absence of a sufficiently inclusive and coherent legal system. On the other hand, the lack of material and financial resources has prevented reaching higher levels of environmental protection, which it has worsened in recent years due to the economic situation in which the country has been immersed, due to the loss of commercial relations with the former socialist camp and the sustained and increased economic blockade of the United States ... "(CITMA 1997) [3].

Although it is frequently claimed in the United States that the Cuban government blames them for their own mistakes, here we see a detailed analysis that includes the economy of war against Cuba as only one factor among many influencing the situation.

A common misconception is that science in a developing country should focus on the applications of the world's scientific discoveries, and such fundamental research is a luxury of the rich. In one way or another, this condemns countries to rely on objectives in fundamental research done in metropolitan centers for other reasons. A coherent scientific community has to develop its own planning for the practice, education and ethics of its members. In the National Development and Environment program (CITMA 1995), there is a section on atmospheric protection. It includes tasks on immediate practice such as the monitoring of air pollution at different temporal and spatial scales and relating it to the mortality rate and health problems. This also includes studies of the chemical composition of rain and ocean / atmosphere exchanges. Neurobiologists work with autism and trauma problems, but also the neurobiological relationship with emotion.

In agriculture, a doctoral thesis has to include a section on the contribution of its applications and enrichment to science. The reality is that Cuban science includes topics that are not directly related to the application such as underwater archeology and the theory of complex systems. A recent symposium [4] International on Complexity included exhibitions made by Cubans such as: Entropy and Complexity: the Problem of Irreversibility; Contingency and Causality in Natural Disasters; Complexity and Morphogenesis: from the Properties of Systems to the Existence of Systems; Construction of a Critical Analytical Model for the Study of Cultural Identities in Social Complexity; Aesthetics and Reasoning about Complexity: an Epistemological and Methodological Approach; Evidences for the Mind as a Dynamic Attractor; the Treatment of Attention Deficit as a State of Non-equilibrium; Transformations from a Citrus to Organic Agroecosystem; The Complexity Barrier: The Next Shift for Immunology. As has become increasingly common in Cuba, the symposium included musical performances as part of the plenary session.

There is a special style in Cuban science highly influenced by the Marxist dialectical philosophy of science and its emphasis on History, the social determination of science, the whole, the interconnection, the integrated levels of phenomena and a priority to the processes above things. All doctoral students must have studied Social Problems of Science and Technology, which emerged in the 90s as a clear field of study. The effect of this training can be observed in the conscious vision of the development of science as a social process, in the organization, in the hiring, in the preference for all those approaches and research tools recognized as products of social relations that help to promote , use, support, apply and reward scientific work. This has to be taken into account in a critical examination of the state of the international field and in the ability to actively choose what to focus on. For example, recognizing that the pharmaceutical industry only develops those drugs that have a large and lucrative market, Cubans have made it possible to select unknown research areas because knowledge has not been easy to transform into merchandise, or because the disease has been rare. common among the wealthy. Thus, Cuba has been in the forefront of work on retinosa pigmentosa, vitiligo and malaria. This also encourages a vision of science that combines contribution to the economy and general culture of the
society with knowledge of its own internal needs in a balance between obligations, integration of theoretical and practical issues and cooperative organization of research.

A fundamental characteristic of the Marxist dialectical perspective is the whole and the critique of reductionism. A recurring theme throughout Cuban science is the open-mindedness with which it deals with problems and the willingness with broad levels of organization.

Agostin Lage, immunologist and director of the Center for Molecular Immunology, has been a declared critic of molecular and genetic reductionism: he sees the immune system as "a system of recognition and control of the composition of the organism itself, whose regulation depends not only on the presence of or absence of certain cell clones, but also of the interaction of said clones with each other (supraclonal properties) ". Observe the future of immunology in interaction with neurobiology and bet on a synthesis of high molecular scientific technologies and social medicine. Lage also raises the question of ethics in science, the question of whether science should be used to increase or end inequalities in the world. This multi-level approach extends widely throughout all of Cuban science. In medicine, modern technical instrumentation coexists with medicinal herbs (the "green pharmacy"), social epidemiology, and various types of alternative medicine. They are not seen as contrary: the Carlos Finlay Institute has been a pioneer in the development of molecular biology for the production of vaccines, antibiotics and anti-cholesterol agents, it has also controlled experimental macrobiotic diet programs. A major Cuban finding to counter HIV / AIDS has combined chemotherapy (all people who need retroviral medication receive it) with population-level interventions including eventual quarantine and neighborhood education. Rehabilitation work consists of advanced neuroscience and occupational therapy. The frequency of HIV / AIDS in Cuba is normally 0.035% and there have been no cases of childhood infection since 1997. One result of its great commitment and broad focus is that Cuba is the third world country with the best levels of health and the first on a global scale, along with Canada with the lowest infant mortality in the hemisphere.

Another theme of dialectics is the priority given to processes over things. Nilda Perez, one of those responsible for Cuban organic agriculture, proposes the change of course from data agriculture to process agriculture.

Science is defined more broadly in Cuba than in our country. The recent colloquium that produced the book Cuba. Dawn of the Third Millennium.
Science, Society and Technology (Castro Díaz-Balart, 2004) included participants from the usual fields but also from Economy, Pedagogy, Science, Society and Technology, and Communications and Audiovisual Media. The talks began with each participant describing the current state of their field of work and future prospects, thus giving way to an open debate on general topics. Those related to ethics were quite recurrent.

In this way, Cuban science makes possible a real commitment to an ecological development process because it is public, planned, collective, holistic, multi-level and integrated in the education of all Cubans and committed to the material and cultural needs of people.

The description above emphasizes the direction in which science in Cuba is different from ours. Not all institutions work in the way they should, not everyone thinks dialectically, we can always find examples of narrow and fixed sights. But the direction in which it is being built, the direction of change.

Developing an Environmental Program

The political program of the Cuban Revolution did not have an explicitly ecological vision in its beginnings. The immediate concern of the new government was to eliminate extreme poverty, provide water and sanitation, housing and literacy. But even before the triumph, the commander of the July 26 movement in Matanzas, Onaney Muñiz, was planning a botanical garden. The destruction of Cuba's forests, the erosion caused by monoculture and the sugarcane economy, the frequency of infectious diseases that could have been prevented, and the need to develop resources in a country to eliminate poverty, all It was directed towards creating programs separate from the later proposed conscious ecological development.

As soon as Rachel Carson's Silent Spring book arrived in Cuba, Fidel Castro circulated it among its members, thus beginning to spread environmental awareness. Already in the 1960s there were reforestation programs, introduction of the Voisin system of pasture rotation, excavations of hundreds of ponds as micro-reserves, elimination of sources of infection, mass vaccination campaigns. The Institute of Physical Planning, a new Cuban discipline, carried out the first environmental study to select development sites (Rey, 1989). The Group, Center for the Integral Development of the Capital, is one of the catalysts of innovative development in a participatory way in

The priority objectives for agriculture were a stable supply of food, salary and security for the rural population, sugar for export and income for industry. The dangers of pesticide use were recognized and contrasted for the first time in an important way with protection measures for agricultural workers, but agricultural development continued to be the majority within the paradigm of the "Green Revolution" which depended heavily on more delicate varieties and the massive injection of chemical and mechanical capital, mainly imported.

No había aún un campo organizado para la ecología. La biología cubana era la típica biología colonial del trópico: biología aplicada a la medicina y la agricultura, botánica y zoología sistemática, elaboración periódica de observaciones ecológicas. En la Universidad de La Habana el programa de trabajo de zoología comenzó con dos años de zoología mayoritariamente descriptiva, estudiando las principales familias de la vida animal. En debates dentro de la Universidad en 1.968, la administración y los estudiantes llevaron propuestas para seleccionar los principales hitos de la ecología, pero muchos en la Facultad pensaron que esto podría forzar la exclusión de familias completas de animales "perdiendo así la visión de conjunto de la evolución", como si la evolución fuera un catálogo de sus resultados. En cualquier caso la Facultad no estaba preparada para enseñar aquellos objetivos. Pero sí se estaba ya experimentando con el sistema de pasto rotacional, policultivo y control biológico de plagas.

La tabla 2 muestra algunos de los principales acontecimientos en la evolución de una perspectiva y compromiso ecológicos. Aproximadamente en los años 60 se dio el periodo que estableció las bases del posterior desarrollo.

El sistema sanitario fue eficaz en la eliminación de la polio en 1963, la malaria en 1968 y la difteria en 1971. La primera ley de reforma agraria de 1959 puso las tierras nacionales a disposición del desarrollo de programas.

En cuestión de tres años el analfabetismo fue erradicado. La abolición del racismo legal, el reconocimiento de la igualdad de derechos de la mujer, y la ampliación de la educación gratuita y los becarios aumentaron el número potencial de científicos. Cuba envió cientos de estudiantes a completar sus estudios al extranjero, mayoritariamente a los países de Europa del Este. Se elaboraron mapas de suelos, de recursos acuícolas y de especies en peligro.

Table 2.
Algunos hitos en el desarrollo de la alternativa ecológica

1960 Nacimiento del Instituto de Planificación Física y el Grupo por el
desarrollo Integrado de la Capital.
Introducción del sistema Voysin del pasto rotacional.
Comienzo de la restauración de las áreas de minas a cielo abierto.
Construcción de algunas de las 1400 micro reservas de energía, recursos
acuíferos, recreo y producción de pescado.
Transición hacia la agricultura de bajo consumo.
Creación de Jardines Botánicos.
Atlas Nacional.
Cuba se une al programa el Hombre y la Biosfera de la UNESCO y elige la
pluviselva de montaña de la Sierra del Rosario como su área de estudio.
Primer congreso del Partido Comunista que adopta las tesis sobre medio
Toda la nueva maquinaria es usada para tener un fácil tratamiento de
Se adopta la Constitución. El artículo 27 relaciona protección
medioambiental con economía sostenible y desarrollo social y reconoce los
compromisos del Estado y los ciudadanos en la protección medioambiental.
Se establece COMARNA (Comisión de Recursos Naturales y Medioambiente)
Aprobación de leyes que impiden el fomento de proyectos perjudiciales con
el medio ambiente.
Experimentos con la agricultura ecológica y los organopónicos.
Centros para la reproducción de Entomoparásitos y Entomopatógenos
(CREE) para el control biológico de plagas.
Estructuras legales e institucionales para la inspección medioambiental y licencia del desarrollo de proyectos.
Plan Turquino-Manatí por el desarrollo sostenible de las montañas.
Adopción masiva de organopónicos urbanos.
Estrategia Ambiental Nacional.
Instrumentos legales de protección medioambiental, inspección y apoyo a la Inspección Nacional de la Biodiversidad Fundación Antonio Núñez Jiménez por la Naturaleza y la Humanidad.

Se lleva a cabo la declaración: "una sociedad cubana con una conciencia de desarrollo ambiental que reconoce la Naturaleza como una parte de su propia
identidad, y una institución activa en el progreso de los valores culturales
y medioambientales en Cuba y en el mundo."
Red de protección de áreas protegidas establecidas.
Aumento de la cubierta forestal en un 23% de la superficie terrestre.

Sistema de áreas protegidas.

En los años 70, Carlos Rafael Rodríguez introdujo su argumento que diferenciaba desarrollo de crecimiento y luchó por un fomento integrado, situando los objetivos preliminares para un desarrollo armónico de la economía y las relaciones sociales con la naturaleza. Esto implicó un rechazo a los planteamientos estalinistas, cuya conocida perspectiva en los gobiernos comunistas de Europa del Este, que sin duda producían de todo, consistía en que sólo tras la abundancia era posible una sociedad que pudiese ocuparse de mantener sus relaciones sociales en armonía con la economía. A pesar de sus desacuerdos con Rodríguez sobre cómo debería ser organizada la economía, Ché Guevara también hizo hincapié en que las relaciones sociales y el desarrollo económico deben evolucionar juntos. Al mismo tiempo, la UNESCO inició su Programa de Biología Internacional. Cuba formó parte de él y eligió la pluviselva de montaña de la Sierra del Rosario como área de estudio.

Aquí, sentados sobre lechos empapados bajo una lluvia tropical sin fin, zoólogos y botánicos empezaron juntos a verse a sí mismos como ecologistas.

En el primer encuentro nacional de ecología en 1981, representantes de la investigación en botánica, zoología, agricultura, oceanografía, turismo e industria alimenticia se reunieron en torno al debate de los pesticidas y el tratamiento que debe hacerse a los residuos industriales. La industria alimenticia exigió nuestra atención por la contaminación que estaban causando y preguntaron qué podían hacer con las montañas de cáscara de arroz y hueso de mango que acumulaban. El instituto de turismo preguntó cómo desarrollar servicios respetuosos con el medioambiente. Concluimos el encuentro con una resolución que exigía una Comisión de Medioambiente con competencias para hacer cumplir los acuerdos. Esto fue rápidamente asumido, y la comisión fue al poco elevada al rango de consejo ministerial, el actual Ministerio de Ciencia, Tecnología y Medio Ambiente (CITMA). Su informe "resolvió una contradicción en la vieja estructura de dirección de la actividad medioambiental en un país en el que los ministerios estaban encargados del medioambiente para los mismos recursos naturales que ellos explotaban con fines económicos haciendo de ellos `juez’ y `parte interesada’ en la misma actividad." (CITMA 1997b)

La industria del azúcar era responsable de alrededor del 47% de las emisiones contaminantes que llegaban a los ecosistemas de costa. Pero la industria también fue pionera en el reciclaje, el uso de residuos de la producción energética y el diseño de un sistema de producción prácticamente cerrado.

Una década después, los Institutos de Zoología y Botánica se unieron finalmente dentro del actual Instituto de Ecología y Sistemática. Este grupo ha dirigido el modo en que se desarrollan los programas de biodiversidad y áreas protegidas y los programas especiales de protección de costas y bosques.

Un problema que no ha sido resuelto es el de la energía nuclear. En un país que depende de la importación de carburantes, una planta de energía nuclear parece algo muy atractivo. La unión soviética mediante apoyo técnico y económico animó a Cuba a comenzar la construcción de una central nuclear en Juraguá, cerca de Cienfuegos. Pero surgieron dudas, ¿podrían realmente contar con seguridad ante una desastrosa fusión nuclear? En un pequeño país esto podría ser aún más devastador que en Rusia. ¿Incluso las operaciones normales sin un acontecimiento catastrófico tal como una fusión envenenarían los alrededores con radiactividad?¿no requeriría la central nuclear demasiada agua? ¿podría encontrarse un lugar seguro donde almacenar los peligrosos residuos radiactivos? Pero en esos años la Unión Soviética se desplomó y ninguna ayuda próxima llegó más, y formas alternativas de generación de energía iban avanzando. La planta a medio construir continúa en el mismo lugar y todo este asunto ha estado bajo control. De acuerdo con el ingeniero José Luís García: hemos renunciado prácticamente a la vía electro-nuclear, entre otras razones porque han aparecido formas alternativas a corto plazo basadas en el petróleo y gas nacional. Pero, sin duda en términos estratégicos no podemos desechar la posibilidad de que en algún momento podamos optar por la energía electro-nuclear" (en Castro Diaz-Balart, 2004). En septiembre de 2004 la turbina principal de la planta de Juraguá se llevó a la termoeléctrica de Guiteras para reemplazar otra turbina defectuosa.

Como en otros campos, también en relación con el medio ambiente los cubanos toman una perspectiva muy amplia. La visión de una alternativa ecológica de desarrollo está surgiendo desde la perspectiva de conservación de áreas naturales, agricultura, sanidad, planificación urbanística, alternativa ecológica, producción no contaminante y eliminación de residuos, participación comunitaria, educación medioambiental, y objetivos que involucran distintos sectores de la sociedad en particular de las zonas afectadas. Los problemas de contaminación tanto del lugar de trabajo como del lugar de residencia están incluidos dentro de la misma estructura.

El Plan Nacional de Medio Ambiente de 1995 (CITMA 1995) integra un amplio listado de problemas y propuestas y es llevado a cabo por el trabajo coordinado de agencias gubernamentales, ONG’s y la participación de la comunidad.


Uno de los objetivos pendientes en el camino de Cuba hacia el desarrollo ecológico es el reconocimiento de la agro-ecología como estrategia nacional.
El desarrollo de la agricultura fue denominado al principio como la altamente tecnológica "Revolución Verde" bajo la perspectiva de un desarrollo comunitario internacional. Pero pronto, los cubanos en muchas instituciones comenzaron a reevaluar de forma crítica áreas de estructura económica, geografía de la producción, organización de cultivos, gestión de plagas, fertilización y mecanización.

Esto llegó a través de la convergencia de varias iniciativas distintas. Dentro de la agricultura, personas como Luís Ovies y Tenelfe Pérez en protección de la flora, Magda Montes en investigación de cítricos, Rafael Martínez Viera y Antonio Castañeiras en el Instituto Nacional de Investigaciones Fundamentales en Agricultura Tropical Alejandro de Humboldt, Ricardo Herrera del Instituto de Ecología y Sistemática realizaron proyectos en policultivos, microbiología del suelo y control biológico de plagas [5].
Los ecologistas empezaron a manifestarse en contra del uso cotidiano de

Había un intenso debate en torno a los pesticidas y la alternativa ecológica. El tradicional punto de vista progresista del socialismo europeo consistía en una inevitable evolución de "atrasado" a "moderno". El capitalismo inhibía el desarrollo completo de ese "avance" y monopolizaba sus beneficios, cuyos costes eran soportados por obreros y campesinos. Por tanto, el trabajo de un país liberado era ir tan pronto como fuera posible tras el camino del "progreso". Miembros de la modernización agrícola incluyeron el paso de trabajo intensivo a capital intensivo, de economía de pequeña escala a una de gran escala, del heterogéneo mosaico de la producción campesina a la homogénea y racionalizada economía agraria y cultivos especializados, de la sumisión a la naturaleza a la conquista de la misma, de la superstición al conocimiento científico. Basados en esta aproximación se veían a sí mismos como rigurosos materialistas y se burlaban del punto de vista ecologista como "idealista", una nostalgia sentimental por un pasado dorado que realmente nunca existió.

Contraatacamos con el argumento de que era la altura del idealismo la que permitía llegar a soluciones sobre la producción y el compromiso con la naturaleza. Propusimos que el desarrollo era un proceso ramificado en el que la técnica elegida no es socialmente neutra, y en la que cada tipo de sociedad debe encontrar su propio patrón de relación con el resto de la naturaleza. La experiencia acumulada estaba mostrando que la agroecología era productiva, barata y más segura que los medios químicos (Funes y col. 2002).

En concreto, defendimos que más allá de la dicotomía de trabajo intensivo frente capital intensivo estaba un conocimiento y reflexión intensivos sobre la agricultura. En lugar de consumir grandes cantidades de energía en el transporte de importantes masas de materiales, buscamos el diseño de sistemas lo más autosuficiente posibles. La mecanización era a veces muy importante, pero otras destructiva con el suelo, ineficaz con suelos muy húmedos, demasiado cara y una restricción para otras prácticas agronómicas.

Una combinación de tractores y tracción animal parece óptima en función de
las circunstancias.

En lugar de tener que decidir entre un tipo de producción a gran escala y una "lo pequeño es maravilloso" aproximación a priori, vimos la escala de la agricultura dependiente de las condiciones naturales y sociales, con las unidades de predicción adaptadas a la mayoría de las unidades de producción.
Diferentes escalas de cultivo hubieron de ser ajustadas a las líneas de
agua, las zonas climáticas y la topografía, la densidad poblacional, la distribución disponible y la movilidad de las plagas así como a sus enemigos.

El mosaico aleatorio de la agricultura tradicional, obligado por la posesión de la tierra, y los paisajes destructivos del cultivo industrial se reemplazarían por un mosaico planificado para un uso en el que cada parche aporta sus propios productos, pero también ayuda a la producción de los otros: los bosques dan madera, combustible, fruta, frutos secos y miel, pero también regulan el flujo de agua, modulan el clima hasta una altura diez veces mayor que la de sus árboles, crean un microclima especial de viento en la zona borde, ofrecen sombra al ganado y a los trabajadores y es el hogar de enemigos naturales de las plagas y el de polinizadores del cultivo. Ya no habría cultivos especializados produciendo sólo una cosa. La economía mixta tendría en cuenta el reciclaje, una dieta más diversa para los agricultores y una barrera frente a los imprevistos climáticos. Tendría una demanda de mano de obra más uniforme a lo largo del año. La cooperativa «El Carmen» en Ciego de Ávila es un proyecto piloto de transición de un cultivo especializado de cítricos a otro de producción mixta.

La arrogante presunción de la conquista de la naturaleza ha sido sustituida por una estrategia de interacción con la misma respetando en todo momento su autonomía y complejidad.

El saber tradicional no podía rechazar la superstición, pero debe ser entendido como un patrón de comprensión y ceguera, justo como la ciencia moderna. Nuestra tarea era la de ver ambos en un orden crítico e integrar el detallado, particular y matizado conocimiento campesino con el más general y comparativo, pero abstracto de la ciencia agrícola, una integración que dependía de científicos y agricultores reunidos como iguales en una misma iniciativa. Esto es más fácil por el hecho de que muchos científicos agrícolas provienen de familias del campo. Desde hace poco, el sistema australiano de permacultura está siendo difundido en Cuba por grupos de solidaridad de Nueva Zelanda y la Fundación Antonio Núñez Jiménez.

El Periodo Especial, con escasez crítica en combustible, productos químicos y alimentos, reveló la fragilidad de la agricultura de alta tecnología y alentó la adopción de una agricultura ecológica. Pero también redujo la capacidad de llevar a cabo medidas ya adoptadas. Inspecciones medioambientales se pararon por la falta de suministro y combustible necesario para llegar a las zonas a inspeccionar. Pequeños árboles resistentes, espinosos invadieron los campos abandonados por falta de tractores. La grave contaminación de los autobuses se mantuvo por falta de piezas de repuesto y recambios. La economía de emergencia alentó a saltarse algunas de las normas de protección. Tuvimos la paradójica situación de que las condiciones ambientales empeoraron cuando la conciencia medioambiental era más profunda. Cuando las medidas de protección acústica se implantaron, algunos fabricantes estaban convencidos que se trataba de una medida para casos de emergencia. Nuestra tarea llegó a ser la de convertir a estos ecologistas de necesidad en ecologistas de convicción para antes de que finalizase la emergencia y comenzara una lenta destrucción de Cuba. Esta transformación está siendo llevada a cabo mediante educación a todos los niveles, la formación de agrónomos orientados ecológicamente y el debate continuo.

Mientras tanto en el Ministerio de Defensa, una nueva doctrina de defensa se gestaba, la cual asumía la posibilidad de una Cuba siendo parcialmente ocupada por una potencia hostil. La reacción cubana sería un combate de todo el pueblo. Pero esto requería una autosuficiencia local en ausencia de organización central e intercambio. Un manual de defensa civil para ese tiempo tenía capítulos dedicados a primeros auxilios, hierbas medicinales, organización de escuelas, y producción de alimentos. Esto llevó a la investigación militar a dedicar unos mínimos a agricultura, y en 1987 Raúl Castro exigió una extensa introducción de organopónicos, cubetas organizadas en la vertical con suelos abonados y enriquecidos donde la cosecha podría crecer en pequeñas áreas sin depender de la entrada externa de recursos. La agricultura hoy está evolucionando en una dirección agrícola y socialmente sostenible diversa en su producción y caracterizada por:

Una combinación de cultivo rural, periférico y urbano. La agricultura urbana
ahora ocupa unas 30.000 hectáreas que producen más de 3 millones de toneladas de verdura fresca al año por cada 11 millones de personas. Como la mayoría de los programas cubanos cumple múltiples objetivos: abastece de abundante verdura para el año a los consumidores.

Esto ha transformado la dieta cubana de las comunidades, los colegios y lugares de trabajo y ha incentivado la propagación de restaurantes vegetarianos. Disminuye los costes de transporte y almacenamiento por venta directa al consumidor. Da empleo a unas 30.000 personas simultáneamente cuando la capital no es capaz de invertir en más mano de obra industrial.

Esto viene a ser unas 10 personas por hectárea, un sistema de trabajo muy intensivo que sería considerado muy ineficiente en los Estados Unidos. Ellos producen 3 millones de toneladas de vegetales por cada 11 millones de habitantes así que cada trabajador está produciendo vegetales de sobra para 36 personas. En el contexto de desempleo que apareció con el Periodo Especial es socialmente eficiente. La agricultura urbana aumenta las zonas verdes en las ciudades, descontamina el aire y proporciona focos de integración social.

Diversificación. La diversificación geográfica es una protección regional frente a catástrofes tales como huracanes que pueden tener zonas de destrucción de más de 300.000 Km. Más localmente, en lugar de grandes cultivos especializados, las empresas son transformadas en producción mixta de frutas, vegetales, cereales básicos, ganado y pescado. Esto da como resultado una tierra en mosaico que hace un mejor uso de la topografía y el microclima y permite el reciclado dentro de la parcela. Cada pedazo del mosaico tiene sus propios productos, pero también contribuye al conjunto. El bosque proporciona sus productos (madera, combustible, frutas, frutos secos, miel), sirve como refugio a aves insectívoras y murciélagos, regula el flujo del agua, crea un microclima especial en el borde y da sombra para el descanso y el esparcimiento. El pasto sustenta al ganado en la producción de carne y productos lácteos, dando estiércol para abono, frena la erosión, proporciona néctar para miel y avispas beneficiosas. El ganado bovino está integrado con los tractores en un complejo sistema de tracción, y caballos y otros animales ayudan en el control de las malas hierbas. La diversificación es una barrera frente a desastres naturales que afectan particularmente a cereales y aumenta la necesidad por una mano de obra más uniforme así como también asegura la diversidad local de aportes alimenticios. También aumenta el nivel técnico del trabajo agrícola para una población rural demasiado acostumbrada a aspiraciones de una vida limitada al manejo del machete que combina evaluación constante y toma de decisiones con trabajo duro de cultivo.

El mantenimiento de la fertilidad del suelo se hace por abono orgánico,
rotación de cereales, uso de bacterias fijadoras de nitrógeno, hongos que
movilizan potasio, fósforo y otros minerales y el cultivo de lombrices de

El control de plagas es natural y biológico. Está demostrado que es más efectivo que el control químico, más económico y protege la salud de las personas y el medio ambiente. Por ejemplo, la producción de patata dulce mediante pesticidas convencionales produce 7,8t / ha comparados a los 8,9 t / ha del tratamiento integrado de plagas, y el valor de producción por hectárea es de 818,6 dólares comparado a los 904,7 dólares (Maza y col. 2000).

La protección ecológica hace uso del policultivo y del acuerdo espacial de cereales, rotación, favorecimiento de predadores, introducción de avispas parásitas y hongos y finalmente productos biológicos como el cinamomo. Toda la agricultura urbana es ahora orgánica y mucha de la agricultura en su conjunto está avanzando en esa dirección. La Fundación «Antonio Núñez Jiménez» para la Naturaleza y la Humanidad es una importante ONG de Cuba. Ha desarrollado trabajos estratégicos para la sostenibilidad urbana y ha sido el principal grupo promotor de la permacultura.

Los ecologistas finalmente ganaron la lucha contra el desarrollismo. Llevó mucho tiempo y el debate a veces fue duro, pero tuvo un carácter totalmente distinto a los similares en Estados Unidos. Todas las partes estuvieron buscando formas de aunar las necesidades de la sociedad así que las discrepancias eran sólo discrepancias, no sucedáneos de conflictos de intereses. Nadie estaba presionando por los pesticidas o la mecanización para obtener beneficios.

Socialismo Cubano y Medioambiente

Ahora podemos volver a la pregunta inicial: ¿cómo lo consiguió Cuba? Al más
abstracto nivel, la respuesta más corta es socialismo. Es decir, los convenios sociales y las prioridades medioambientales en el socialismo hicieron del proceso ecológico una correlación casi «natural» entre economía y desarrollo social y del compromiso por mejorar la calidad de vida un objetivo principal de progreso. Pero una abstracción no mueve recursos ni cambia mentes. El cambio ocurre mediante las acciones de personas particulares a través de las decisiones que toman. Y las decisiones se toman en relación a las preguntas formuladas, el escenario social en el que las respuestas se plantean, las herramientas disponibles para proporcionarlas y el criterio para valorar si las soluciones son correctas o no. «Natural» sólo significa que era más fácil tomar decisiones a largo plazo y que cuando se erraba en las propuestas o el compromiso institucional obstruía la perspectiva ecológica había un incentivo colectivo que corregía errores.

Un caso concreto es el paso de piedra construido desde la costa cubana hasta el centro turístico de Cayo Coco. Los ecologistas habían advertido que causaría problemas en la hidrología del área y daños en los manglares. Pero la urgencia económica prevaleció. El paso fue construido en contra de las advertencias y los mangles comenzaron a morir. Pero cuando esto fue observado, algunas partes del paso fueron eliminadas y reemplazadas por puentes de ojos que permitieron el flujo del agua.

El socialismo hizo que las propuestas ecológicas fueran más frecuentes. Pero los cubanos podían haber decidido que no, y en efecto eso fue lo que sucedió al principio cuando en ausencia de una conciencia ecológica la urgencia para solucionar las necesidades de las personas llevó a decisiones perjudiciales.

Entonces, «natural» quiere decir que si el enfoque desarrollista inicial, la Revolución Verde, resultaba ser destructiva con la capacidad productiva e intoxicaba a personas y naturaleza, se consideraba motivo suficiente para reexaminar la estrategia. Esto significa que una vez debatida la dirección no había instituciones ansiosas comprometidas con defender líneas perniciosas en acuerdo con lobbys, firmas de Relaciones Publicas, abogados y testigos comprados. Significó que científicos cubanos y líderes políticos, fuertemente unidos en un amplio, dinámico e integrado enfoque, fueron capaces de reconocer los orígenes de las diferentes estrategias de desarrollo en la economía política mundial y las consecuencias de las distintas decisiones. Esto significó que hubo científicos preparados para defender la propuesta por un desarrollo ecológico, oídos receptivos en dirigentes y público para acoger comprensivamente los argumentos, y una lógica en la toma de decisiones que hizo de la alternativa ecológica de desarrollo un conjunto equitativo y colectivo esencial en el socialismo cubano. Así es como lo están consiguiendo.

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* Artículo elaborado para los encuentros de la Latin American Studies
Association, del 6 al 10 de octubre de 2004. De título original «How Cuba
Went Ecological», traducido para la Revista Laberinto por el biólogo Jesús
Caro y revisado por Manuel Varo.
El Dr Richard Levins es profesor de Ciencias Poblacionales del
Departamento de Población y Salud Internacional de la «Harvard School of
Public Health» (EE.UU.). Es miembro de la «American Academy of Arts and
Sciences» en EE. UU. y de la Academia de Ciencias de Cuba y Doctor Honoris
Causa por la Universidad de la Habana. Entre sus obras
destaca: «Levins R. and Lewontin R.C. The Dialectical Biologist. Harvard
University Press, 1985.»

[1] La Sociedad Cubana de Espeleología fue organizada por un grupo de
adolescentes de La Habana que amaban la exploración y la Naturaleza. Comenzó
como un grupo Boy-Scout, pero lo dejaron cuando vieron que se trataba de una
organización conservadora y militarizada controlada por los Estados Unidos.
El geógrafo Antonio Núñez Jiménez era miembro y fue él quien introdujo a
Fidel Castro en la exploración de cuevas en sus comienzos. La Asociación
continuó como una pequeña ONG ecologista.
[2] N.T: Organismos Genéticamente Modificados por sus siglas en inglés.
[3] N.T: se puede encontrar el texto completo en
[4] Segundo Seminario Bianual Internacional sobre Filosofía, Epistemología e
Implicaciones Metodológicas de la Teoría de la Complejidad y el Taller
Paralelo sobre Sistemas Biológicos Complejos, La Habana, Enero 7-10 2004.
[5] Las personas mencionadas en este artículo son una idiosincrática
simplificación de los nombres que he podido recordar y de la gente con la
que he trabajado. Otros cuyas contribuciones son igual de importantes han
sido omitidos.

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